NFL RADIOSSA SPOTLIGHT #7 : NFC SOUTH

Jetons maintenant un coup d’oeil à la NFC Sud, et le vainqueur du Superbowl XLIV, les New Orleans Saints …

– ATLANTA FALCONS
Création: 1966
Localité: Georgia Dome (Atlanta, Georgia, 71 200 places)
Head Coach: Mike Smith (3e année, 20v 13d)

Stats 2009
Attaque à la passe: 14e (223.2 yards / match)
Attaque à la course: 15e (117.2 yards / match)
Défense contre la passe: 28e (241.9 yards / match)
Défense contre la course: 10e (106.9 yards / match)

Principaux Départs
WR Marty Booker (libre)
TE Jason Rader (retraite)
CB Chris Houston (Detroit Lions)
CB Tye Hill (Tennessee Titans)
S Jamar Fudge (libre)

Principales Arrivées
CB Dunta Robinson (Houston Texans)

Principaux Joueurs Draftés
LB Sean Weatherspoon (Missouri, 1st)
DT Corey Peters (Kentucky, 3rd)
G Mike Johnson (Alabama, 3rd)
G Joe Hawley (UNLV, 4th)
CB Dominique Franks (Oklahoma, 5th)

Joueurs Majeurs
RB Michael Turner
WR Roddy White
TE Tony Gonzalez
DE John Abraham
LB Curtis Lofton

FOCUS
En difficulté contre la passe en 2009, les Atlanta Falcons ont décidé de se tourner cet été vers l’ancien CB des Houston Texans, Dunta « Pay Me » Robinson. Un ajout censé pallier à l’inefficacité de son prédécesseur Chris Houston au poste. Robinson sera en tout cas, du haut de sa 7e année dans la Ligue, presque un vétéran dans une défense Géorgienne en reconstruction depuis l’année dernière. Une reconstruction retardée par les blessures des deux premier Picks de la draft de l’an passé, Peria Jerry et William Moore. La D-Line devra quoiqu’il arrive progresser pour éviter un pass rush aussi calamiteux qu’en 2009. Tout comme un backfield défensif, où le seul S Eric Coleman reste une valeur sûre au niveau de la couverture. Les Linebackers seront eux très très attendus. Et pour cause. Déjà composé des deux mamouths Curtis Lofton et Mike Peterson, le second rideau voit l’arrivée d’un troisième spécimen en la personne de Sean Weatherspoon. Le jeu contre la course sera donc tout particulièrement à surveiller cette saison du côté du Georgia Dome.

Parlant d’attendus au tournant, Matt Ryan devra enfin performer. Auteur d’une 2e année moyenne, ponctuée par un nombre d’interceptions inquiétant, l’ancienne star de Boston College n’a pas vraiment récupéré de nouvelles cibles durant cette intersaison (le seul Kerry Meier, drafté, étant out pour la saison) et ne pourra réellement compter que sur le retour, voire l’émergence, du WR Harry Douglas, Michael Jenkins étant de moins en moins décisif ces dernières années. Pour la course, l’atout principal sera sans doute le cierge. Les Falcons ont en effet connu une cascade de blessures l’an dernier côté RBs, au point de lancer un Jason Snelling encourageant en fin d’exercice. Sans pépins physiques, Atlanta peut se targuer de posséder trois bons courreurs (dont un Jerious Norwood capable de catcher), ce qui pourrait cette fois offrir une excellente alternance à Matt Ryan …

– CAROLINA PANTHERS
Création: 1995
Localité: Bank Of America Stadium (Charlotte, North Carolina, 73 800 places)
Head Coach: John Fox (9e année, 76v 60d)

Stats 2009
Attaque à la passe: 27e (174.9 yards / match)
Attaque à la course: 3e (156.1 yards / match)
Défense contre la passe: 4e (191 yards / match)
Défense contre la course: 22e (124.8 yards / match)

Principaux Départs
QB Jake Delhomme (Cleveland Browns)
WR Mushin Muhammad (retraite)
DE Julius Peppers (Chicago Bears)
DT Maake Kemoeatu (Washington Redskins)
S Chris Harris (Chicago Bears)

Principales Arrivées
TE Jamie Petrowski (libre)
DT Ed Johnson (Indianapolis Colts)
LB Jamar Williams (Chicago Bears)
S Aaron Francisco (Indianapolis Colts)

Principaux Joueurs Draftés
QB Jimmy Clausen (Notre Dame, 2nd)
WR Brandon LaFell (LSU, 3rd)
QB Armanti Edwards (Appalachian State, 3rd)
LB Eric Norwood (South Carolina, 4th)
DE Greg Hardy (Ole Miss, 6th)

Joueurs Majeurs
RB DeAngelo Williams
WR Steve Smith
OT Jordan Gross
DE Tyler Brayton
LB Jon Beason

FOCUS
Les Carolina Panthers, ou l’une des principales interrogations de cette saison. John Fox et les siens ont en effet souvent habitué à déjouer les pronostics et à alterner les saisons bonnes et moins bonnes. La principale menace à Charlotte reste en tout cas la même que ces dernières saisons: le jeu au sol. Avec son impressionnant duo DeAngelo Williams – Jonathan Stewart, Carolina s’est payé le luxe depuis deux ans d’assurer malgré un Jake Delhomme de plus en plus limite. Restera à savoir si le cas sera similaire avec Matt Moore. Parti pour être starter cette année, l’ancienne doublure a bien fini la saison passée. Pas suffisant pour donner une véritable garantie sur son niveau 2010. Il devra toutefois composer avec un Steve Smith toujours aussi important dans l’attaque Panthère, mais de plus en plus handicapé par les blessures ces derniers mois.

Côté défense, le pass rush a été fulgurant en 2009, emmené par Tyler Brayton et Julius Peppers. Problème: ce dernier a fait ses bagages pour les Chicago Bears. Et le DT Kemoeatu a également filer du côté des Washington Redskins. Les performances de la D-Line seront donc prépondérantes pour avoir une idée de la saison des félins. En revanche, peu de questions sur la ligne de Backers et le backfield défensif. À défaut de stars (si ce n’est peut-être le LB Jon Beason), les deux derniers rideaux défensifs compensent par une homogénéité qui peut inquiéter les attaques adverses, surtout après l’arrivée d’un monstre comme l’ancien LB de South Carolina, Eric Norwood.

– NEW ORLEANS SAINTS
Création
: 1967
Localité: The Superdome (New Orleans, Louisiana, 73 000 places)
Head Coach: Sean Payton (5e année, 42v 27d)

Stats 2009
Attaque à la passe: 4e (272.2 yards / match)
Attaque à la course: 6e (131.6 yards / match)
Défense contre la passe: 26e (235.6 yards / match)
Défense contre la course: 21e (122.2 yards / match)

Principaux Départs
QB Mark Brunell (New York Jets)
RB Kyle Eckel (Denver Broncos)
OT Jammal Brown (Washington Redskins)
DE Charles Grant (libre)
LB Scott Fujita (Cleveland Browns)

Principales Arrivées
RB Jason McKie (Chicago Bears)
RB P.J. Hill (Washington Redskins)
DE Alex Brown (Chicago Bears)
LB Clint Ingram (Jacksonville Jaguars)
CB Danny Gorrer (Saint Louis Rams)

Principaux Joueurs Draftés
CB Patrick Robinson (Florida State, 1st)
OT Charles Brown (USC, 2nd)
TE Jimmy Graham (Miami, FL, 3rd)
DT Al Woods (LSU, 4th)
C Matt Tennant (Boston College, 5th)

Joueurs Majeurs
QB Drew Brees
RB Pierre Thomas
RB Reggie Bush
LB Jonathan Vilma
S Darren Sharper

FOCUS
Avec un effectif quasi inchangé, difficile de ne pas considérer New Orleans comme candidat à sa propre succession. L’attaque des Saints parait donc une nouvelle fois parti pour tout arracher sur son passage, conduit par un Drew Brees de gala depuis son arrivée des San Diego Chargers et une pléiade de receveurs qui, à l’image d’un Robert Meachem, monte constamment en puissance. Le jeu au sol devrait être un facteur décisif, avec un Reggie Bush plus vraiment dans un profil pur de HalfBack et un Pierre Thomas ultra prometteur mais pas encore parmi les tous meilleurs RBs NFL.

La défense semble une des rares parties modifiées cette intersaison par Sean Payton et son Board. Exit le LB Scott Fujita et le DE Charles Grant. Bonjour DE Alex Brown et LB Clint Ingram. Le rôle du backfield défensif devra également, à l’instar de l’an passé, être important et ce, malgré la récente blessure de son S star, Darren Sharper. Charge aux Jabari Greer, Malcolm Jenkins ou Tracy Porter, intenable lors des derniers playoffs, de faire oublier leur capitaine défensif …

– TAMPA BAY BUCCANEERS
Création
: 1976
Localité: Raymond James Stadium (Tampa, Florida, 65 800 places)
Head Coach: Raheem Morris (2e année, 3v 13d)

Stats 2009
Attaque à la passe: 24e (185.8 yards / match)
Attaque à la course: 23e (101.7 yards / match)
Défense contre la passe: 10e (207.4 yards / match)
Défense contre la course: 32e (158.2 yards / match)

Principaux Départs
QB Byron Leftwich (Pittsburgh Steelers)
RB Derrick Ward (libre)
WR Antonio Bryant (libre)
DT Chris Hovan (Saint Louis Rams)
CB Will Allen (Pittsburgh Steelers)

Principales Arrivées
WR Reggie Brown (Philadelphia Eagles)
G Keydrick Vincent (Carolina Panthers)
LB Jon Alston (Oakland Raiders)
S Sean Jones (Philadelphia Eagles)

Principaux Joueurs Draftés
DT Gerald McCoy (Oklahoma, 1st)
DT Brian Price (UCLA, 2nd)
WR Arrelious Benn (Illinois, 2nd)
S Myron Lewis (Vanderbilt, 3rd)
WR Mike Williams (Syracuse, 4th)

Joueurs Majeurs
RB Carnell Williams
TE Kellen Winslow
LB Barrett Ruud
CB Ronde Barber
CB Aqib Talib

FOCUS
Si New Orleans peut reprétendre à viser les sommets, les Tampa Bay Buccaneers peuvent encore miser sur une saison galère. L’équipe a beau avoir renforcé sa D-Line (avec deux stars de la draft, Gerald McCoy et Brian Price), la saison de la métamorphose repassera. Outre la DL, les Linebackers n’affichent pas franchement fière allure, le seul Barrett Ruud étant capable de gros jeux. Côté backfield, si les CBs semblent au niveau (avec Barber et Talib), les Safeties font froid dans le dos, et l’arrivée de Sean Jones, chassé de Philadelphie après une saison, n’a pas non plus de quoi rendre dithyrambique. Que la saison 2003 semble loin …

En attaque, tous les regards seront braqués sur le QB Josh Freeman. Ayant pris ses marques en fin de saison dernière (pour un bilan somme toute mitigé), l’ancienne vedette de Kansas State aura pour mission de rassembler les différentes pièces du puzzle confié par Raheem Morris et la direction, avec un Kellen Winslow solide au poste de TE, mais un poste de WR aux abois, avec comme tauliers Sammie Stroughter et Maurice Stovall. Ça fait rêver. Au sol, on ne peut pas non plus dire que la profondeur sera le fort de l’équipe floridienne. Derrière un Carnell Williams, toujours sous la menace d’une fin de carrière, avec ses deux graves blessures à la jambe, le vieillissant Earnest Graham semble le seul capable de jouer les roues de secours dans la depth chart. Fans des Bucs, préparez vous. La saison risque d’être longue …

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